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Corea del Norte podría estar ganando millones vendiendo arena

arena de norcorea

Honk Kong 10/junio/2020.- En mayo del año pasado cuando Lucas Kuo y Lauren Sung notaron algo extraño: más de 100 barcos reunidos en las aguas cerca de Haeju, Corea del Norte.


Como parte de su trabajo en el Centro de Estudios Avanzados de Defensa, con sede en Washington, una organización sin fines de lucro que analiza e investiga cuestiones de seguridad utilizando grandes datos, los dos analistas vigilan el tráfico en aguas norcoreanas y más allá en el noreste de Asia.

Lo hacen porque Pyongyang ha sido acusado de vender carbón y otras mercancías valiosas, a veces en cantidades muy grandes, en alta mar para eludir las miradas indiscretas de los funcionarios de aduanas, que deben aplicar las sanciones de las Naciones Unidas a Corea del Norte. En lugar de trasladar las mercancías a un puerto antes de comerciar, los norcoreanos supuestamente sólo las trasladan de un barco a otro en el mar y mienten sobre sus orígenes.

Estos «traslados de barco a barco» pueden suponer decenas de millones de dólares para el régimen de Kim Jong Un, dependiendo de lo que se venda.

Se supone que son rápidos y discretos, y por lo general implican unos pocos barcos como máximo. Pero Sung y Kuo siguieron viendo docenas de barcos navegando misteriosamente hacia Corea del Norte.

Lo que Kuo y Sung descubrieron fue una operación masiva, supuestamente de millones de dólares, que involucraba a 279 barcos que parecían estar eludiendo las sanciones internacionales a Corea del Norte.
Pero estos barcos no estaban siendo usados para el tráfico de armas, drogas, descarga de dinero falso o tráfico de especies en peligro de extinción, crímenes por los que Corea del Norte es conocida en todo el mundo, ni siquiera transportaban carbón, la exportación más rentable de Pyongyang.

Se utilizaban para dragar y transportar arena. Eso puede parecer inocuo, pero Corea del Norte tiene prohibido exportar tierra y piedra en virtud de las sanciones de las Naciones Unidas aprobadas en diciembre de 2017.

El comercio de arena norcoreana es una violación del derecho internacional a pesar de estas medidas, Corea del Norte recaudó por lo menos 22 millones de dólares el año utilizando «una operación sustancial de exportación de arena», dijeron los investigadores de la ONU en un informe publicado en abril. Un país sin nombre suministró al Panel de Expertos sobre Corea del Norte, como se conoce formalmente a los investigadores, información de inteligencia que afirma que Pyongyang envió un millón de toneladas de arena al extranjero desde mayo de 2019 hasta finales de año.

El esquema fue destacado en el informe anual del panel. Alastair Morgan, quien coordina el panel de la ONU que monitorea las sanciones a Corea del Norte, dijo en un correo electrónico que los autores del informe decidieron que «la gran escala y la importancia» de la operación justificaba la facturación máxima.

Reuniendo las pistas Kuo y Sung observaron los barcos durante varias semanas antes de notar un patrón. Todos los que aparecieron en aguas norcoreanas tenían un vínculo con China. Algunos llevaban banderas chinas otros tenían nombres chinos.

Las transferencias de barco a barco generalmente involucran barcos registrados en países pequeños donde la regulación es barata y la supervisión es laxa, barcos que enarbolan las llamadas banderas de conveniencia.

Pero tal vez no eran transferencias de barco a barco, pensó la pareja. Se dieron cuenta de que necesitaban más información antes de poder llegar a ninguna conclusión. Así que recurrieron a las imágenes de satélite, tal vez la herramienta más importante entre la creciente comunidad de inteligencia de código abierto. Las fotografías que tuvieron en sus manos mostraban nubes de arena bajo lo que parecen ser docenas de barcazas y dragas, evidencia de que la tierra estaba siendo arrancada del fondo del mar en masa en aguas norcoreanas.

Sung investigó la historia de la venta de arena y el dragado en Corea del Norte, y todo encajó rápidamente.

«Encontramos muchos informes desde principios de los 90 hasta el presente que indican que en lugar de ser algo nuevo, Corea del Norte siempre ha estado exportando arena a muchos de sus países vecinos», dijo Sung.

Sung dijo que ahora parecía «que había un esfuerzo consciente de hacer esto bajo el radar».

La importancia de la arena

La civilización moderna está construida sobre diferentes tipos de arena. Es un ingrediente clave en el hormigón, el vidrio e incluso en los procesadores que alimentan el dispositivo electrónico en el que estás leyendo esto. La humanidad consume alrededor de 50 mil millones de toneladas de arena al año, más que cualquier otro recurso natural del planeta, excepto el agua.

Su suministro puede parecer ilimitado, pero sólo hay una cantidad limitada de ella que se puede desenterrar y su eliminación de la tierra puede tener consecuencias ambientales.

La arena que cubre los desiertos del mundo es demasiado fina para usarla en la construcción porque no se une bien. La arena de río es la mejor para hacer cemento. La arena del fondo del océano también funciona, pero necesita ser lavada y desalada antes de poder ser usada.

Parece que Pyongyang ha aprovechado el comercio de arena durante años. Hace años, cuando Corea del Norte y del Sur hacían importantes negocios juntos, la arena era la exportación más valiosa de Pyongyang a su vecino del sur, según los informes de los medios de comunicación de la época. Corea del Norte vendió arena por valor de 73,35 millones de dólares a la República de Corea en 2008, aunque Corea del Sur dejó de comprar arena norcoreana poco después.

Pero hay un cliente aún más importante que limita con Corea del Norte: China, el consumidor más voraz de arena del mundo.

Durante la década de 2010, el país experimentó un auge de la construcción sin precedentes en la historia del mundo: Beijing utilizó más hormigón en 2011 a 2013 que los Estados Unidos en todo el siglo XX. Aunque el auge de la construcción se ha ralentizado hoy en día en comparación con su punto álgido, China sigue utilizando más hormigón que el resto del mundo en conjunto.

Ni Sung ni Kuo saben qué pasó con el millón de toneladas de arena después de que se enviara a varios puertos chinos de la costa del país. El contrabando de arena es un problema importante en China y el comercio es notoriamente opaco.

El Ministerio de Seguridad Pública de China, que no respondió a la solicitud de la CNN de un comentario para esta historia, lanzó una campaña a principios del año pasado para reprimir las operaciones ilegales de arena a lo largo del río Yangtsé. Para octubre, las autoridades habían investigado 90 grupos en 10 provincias diferentes y se incautaron de 251 millones de dólares, 305 embarcaciones de extracción de arena y 2,88 millones de metros cúbicos de arena, según informaron los medios de comunicación estatales chinos.

En el informe de la ONU, China respondió a las acusaciones diciendo que el país «daba gran importancia a las pistas proporcionadas por el panel en relación con el contrabando de arena» pero que las autoridades del país «no podían confirmar que la arena había sido transportada a los puertos chinos»».

Corea del Norte no ha respondido públicamente a esas acusaciones concretas, pero suele referirse a las sanciones como «actos hostiles» y cuestiona su legitimidad. Tampoco está claro todavía quiénes estaban excavando la arena y por qué lo hacían.

La pregunta de quién es la más difícil de determinar. Ninguno de los 279 barcos involucrados en el esquema que C4ADS identificó tenía un número de la OMI un identificador único que está ligado a un dispositivo de rastreo a bordo. Los buques capturados sin ellos o que los obstruyen son a menudo desprovistos de su registro en sus países de origen, lo que hace casi imposible entrar en un puerto. Pero sin los números de la OMI, es difícil vincular estos buques a empresas o personas concretas.

La pregunta del por qué tiene algunas respuestas posibles.

Es posible que Corea del Norte haya vendido los derechos de dragado a una empresa china, dijeron Sung y Kuo. La arena no es particularmente difícil de extraer, pero es una pesadilla su logística. El costo de lavar la arena del océano, almacenarla y transportar un producto tan pesado se suma rápidamente.

«A menos que realmente trabajes a escala, no es algo particularmente rentable», dijo Sung.
Pero hay otra posibilidad: que Pyongyang estaba menos interesado en la arena en sí misma y en su lugar quería profundizar o ampliar el puerto de Haeju. Corea del Norte podría haber contratado a una empresa con una flota de buques con sede en China para hacer el dragado y dejar que se quedaran con la arena como pago.

Cualquiera que sea el propósito, depende de los países individuales para mantener las sanciones de la ONU, el organismo internacional no tiene un brazo ejecutor. Kuo dijo que aún le sorprende que la operación se haya mantenido en secreto durante tanto tiempo, a pesar de que tantos barcos y posiblemente personas estuvieron involucrados.

«Este es uno de los casos más singulares de comportamiento de evasión de sanciones de Corea del Norte que hemos visto», dijo Kuo. «Todavía estamos perplejos».